小型カプセル、宇宙から地球に

初の実験試料回収

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国際宇宙ステーションから地球へと帰還した小型回収カプセル=11日午前、南鳥島近海(JAXA提供)

 宇宙航空研究開発機構(JAXA)は11日、国際宇宙ステーションから実験試料を入れて放出した小型カプセルを、太平洋の南鳥島近海に着水させ、船で回収した。ステーションで作製した試料を、日本が自らの手で持ち帰るのは初めてとなる。

 カプセルは大気圏再突入の際の高温に耐える設計で、パラシュートや噴射装置で落下の速度や場所を制御する仕組み。直径約84センチ、高さ約66センチの末広がりをした円筒形。同日船で回収、13日に南鳥島で中の試料を航空機に移してJAXAの筑波宇宙センター(茨城県つくば市)に運ぶ計画だ。

 中身は宇宙の無重力環境で結晶化させたタンパク質。

小型回収カプセルの模型を手に記者会見するJAXAの植松洋彦HTV技術センター長(右)ら=11日午前、茨城県つくば市の筑波宇宙センター
日本として初めて国際宇宙ステーションから試料を回収するためのカプセル(JAXA提供)